Viernes 17 de noviembre de 2017
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La era Chrome OS

Bajo costo, simplicidad y facilidad de implementación son los pilares sobre los que se apoyó el ecosistema Chrome OS -materializado en máquinas tales como Chromebooks, Chromeboxes, Chromebits y Chrombases- para ganar nichos de mercado. Hace un año, las Chromebooks lograron el hito de superar a las Macbooks en cantidad de unidades vendidas en EE.UU., a la vez que Google anunciaba que su sistema operativo para PCs admitiría apps Android y la tienda de aplicaciones Play Store. Acer, Asus, Dell, HP y Samsung (entre otras) inmediatamente anunciaron Chromebooks atractivas en precio y en prestaciones, atentas al nuevo impulso que estaba cobrando ese mercado.

Chrome OS atrajo las miradas de segmentos tales como el de la educación inicial, en donde sus virtudes pueden ser mejor aprovechadas. Microsoft reaccionó lanzando Windows 10 S, una versión de su sistema operativo que, para evitar el malware, sólo admite aplicaciones de Windows Store y ofrece amplias facilidades de deployment, como por ejemplo la herramienta Intune for Education, que permite administrar el inventario de PCs, habilitar/deshabilitar en forma remota sus cámaras o establecer la configuración regional, entre otras prestaciones. Aún es pronto para saber si esta versión más segura pero más limitada de Windows 10 contará con la aceptación de los adeptos al sistema operativo de Microsoft, y si podrá competir en los nichos ya se ganó Chrome OS.

CRECIMIENTO DE CHROME OS

Cuando las Chromebook aparecieron hace cosa de cinco años, fueron ampliamente difamadas por su limitado conjunto de características, por sus especificaciones elementales de hardware y por una operación que requería una conexión a Internet constantemente activa para funcionar correctamente. Pero en cinco años las cosas cambiaron.

En 2015, las Chromebook superaron en ventas a las Macbook por primera vez en EE.UU., distribuyendo alrededor de dos millones de unidades en el primer trimestre de ese año. La noticia tomó por sorpresa a todos los que auguraban un rotundo fracaso para las máquinas Chrome, cuya victoria se debió principalmente al mercado educativo.

Fuera de los Estados Unidos, el mercado de sistemas operativos para el rubro educativo se mantiene liderado por Microsoft, si bien se observa una tendencia creciente en la participación de mercado de las Chromebook, según lo informado por la consultora Futuresource.

Chromebox de HP
Chromebox de HP

 

Las Chromebook se volvieron el segmento de más rápido crecimiento en el mercado de PC a partir del año 2013 (según lo informado en su momento por Bloomberg), gracias en parte a los esfuerzos de Google para distribuirlas en escuelas y otros mercados, y poner su fabricación en manos de grandes fabricantes de PCs.

En 2014, las Chromebook habían superado a las ventas de iPads en el sector educativo estadounidense por primera vez, y posteriormente superaron también a las ventas de dispositivos con Mac OS.

En abril de este año, las dos principales firmas de investigación del mercado de PCs (Gartner e IDC) discreparon en cuanto a las cifras de ventas mundiales que dieron a conocer. IDC hablaba de un tenue crecimiento de 0,6 por ciento (la primera señal de crecimiento en cinco años), mientras que Gartner hablaba de una caída del 2,4 por ciento. La razón por la que ambas consultoras emitieron diferentes resultados no fue un error de cálculo de una de las dos; la razón fue que los totales de IDC incluían Chromebooks y excluía a las tablets, mientras que los de Gartner excluían a las Chromebook e incluían tablets basadas en Windows. Podría decirse que las Chromebook fueron responsables de que el mercado de PCs cortara una racha de muchos trimestres con cifras negativas de crecimiento.

Chromebase de Acer
Chromebase de Acer

 

Actualmente, las Chromebooks pugnan por borrar la percepción inicial de ser “el regreso de las netbooks”, y para lograrlo cuentan con socios fabricantes de PCs que están ofreciendo modelos con procesadores veloces y grandes cantidades de memoria. “Lo que ocurrirá en los próximos meses es que las Chromebook saldrán del canal casi exclusivo de la educación para abarcar el retail y el segmento comercial”, anunció Jeffrey Meredith, vicepresidente y gerente de computación Android y Chrome en Lenovo, empresa que está realizando una fuerte apuesta por el hardware para Chrome OS, con un amplio rango de modelos para distintas clases de usuarios.

El esfuerzo de los fabricantes por revertir la percepción del mercado deberá estar acompañado de una importante campaña para educar al usuario, si se busca que las Chromebook se afinquen en segmentos más allá del de máquinas básicas.

Chromebit de Asus
Chromebit de Asus

CHROME OS EN PCS COMÚNES

Chrome OS está hecho para las Chromebooks, las cuales están diseñadas para ser simples, livianas y para obtener actualizaciones directamente de Google. Si se pretende instalar el sistema operativo en una PC diferente, es posible que no todo el hardware funcione correctamente.

Una posible razón para instalar Chrome OS en una PC común sería dotar de un entorno vigente, actualizado y centrado en el navegador Chrome a una PC antigua o de bajas prestaciones; posiblemente a una PC que corría Windows XP y se busca mantenerla en funcionamiento sin que las vulnerabilidades del viejo sistema operativo de Microsoft sean un riesgo latente.

Google no ofrece soporte oficial para Chrome OS excepto para las Chromebooks, Chromeboxes y demás, pero hay formas en que se puede instalar Chromium OS (la versión de Linux en la que está basado Chrome OS) en una PC común. La empresa Neverware tomó el código fuente de Chromium y creó la distribución Neverware CloudReady, la cual agrega algunas características de management y un amplio soporte de hardware. Neverware vende su distribución principalmente a escuelas y negocios interesados en utilizar un sistema operativo similar a Chrome OS en su parque instalado de PCs. A su vez, la empresa ofrece una versión gratuita del sistema operativo para uso hogareño y una versión Enterprise, para entornos corporativos. “Neverware ofrece a la experiencia Chromebook la mayor chance que alguna vez tuvo para su adopción por parte de las empresas”, opinó Gabe Knuth, analista independiente de la industria. “CloudReady Enterprise podría ser el sistema operativo de escritorio del futuro”.

El sistema operativo CloudReady, de Neverware, funcionando en distintas clases de equipos.
El sistema operativo CloudReady, de Neverware, funcionando en distintas clases de equipos.

 

Dado que CloudReady está basado en Chromium OS, no recibe las características que Google incorpora en Chrome OS; como por ejemplo la capacidad para correr aplicaciones Android. Sin embargo, sí recibe las actualizaciones que ofrece Neverware exclusivamente para CloudReady, las cuales reflejan a las actualizaciones de la versión de Google pero con considerables diferencias de tiempo. También hay una lista de dispositivos soportados oficialmente por el sistema operativo.

Para probar CloudReady en una PC no es necesario instalar el sistema en su disco rígido; ni siquiera eliminar el sistema operativo con el que funciona dicha PC. Lo único que hace falta es un pendrive de 8 ó 16 GB y tener Google Chrome funcionando en la computadora. Luego de probar que funciona correctamente con el hardware existente, se puede optar por dejar al sistema operativo instalado definitivamente en el equipo. Neverware ofrece toda la documentación y el soporte necesarios para tal fin.

GAMING EN CHROME OS

Con la incorporación del soporte para apps Android, las máquinas con Chrome OS podrán contar con una amplia selección de juegos, más allá de los que están disponibles exclusivamente para Chrome. Pero todavía les falta un largo camino para lograr competir con Windows como plataforma de juegos AAA.

La plataforma Steam, de la empresa Valve, es la elección preferente de los gamers a la hora de considerar tiendas online de juegos para PC. Su cofundador, Gabe Newell, dijo hace unos años que “Linux y open source son el futuro del gaming”. Sin embargo, la cantidad de juegos disponibles en Steam para la totalidad de las distribuciones Linux es más de cuatro veces inferior a la de juegos disponibles para Windows.

Newell pretendía lograr que hubiera 2.500 juegos disponibles para Linux en Steam. Pero incluso después de lanzar su propia distribución de Linux especialmente para gaming, la compañía no cumplió con la promesa. Los juegos más populares en Steam, como Grand Theft Auto V o Rocket League, no están disponibles para Linux, y es probable que nunca lo estén. La falta de drivers optimizados y de soporte para toda clase de joysticks y controles mantienen a Windows con más del 90 por ciento de market share en Steam.

Windows es el ganador indiscutido en el segmento de máquinas de gaming de rango medio y alto, y a menos que sus competidores en el mundo Linux (y esto incluye a Chrome OS) mejoren su soporte nativo para controles y placas, y aumenten su biblioteca de juegos disponibles, lo seguirá siendo durante mucho tiempo.

Acerca de Gustavo Dumortier

Gustavo Dumortier
Analista en Computación y periodista especializado en informática. Trabajó en diversas publicaciones de tecnología y negocios y es autor de libros sobre algoritmos y programación. Actualmente es socio de la consultora argentina MasterSoft, en la que se desempeña como analista funcional.

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